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Serie Startup Law 101 – Diez consejos legales esenciales para startups en formación

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Aquí hay diez consejos legales esenciales para los fundadores de startups.

1. Configure su estructura legal con anticipación y utilice acciones baratas para evitar problemas fiscales.

Ninguna pequeña empresa quiere invertir demasiado en infraestructura legal en una etapa temprana. Si es un fundador en solitario que trabaja en el garaje, ahorre su dinero y concéntrese en el desarrollo.

Sin embargo, si usted es un equipo de fundadores, es importante establecer una estructura legal temprano.

Primero, si los miembros de su equipo están desarrollando PI, la falta de una estructura significa que cada participante tendrá derechos individuales sobre la PI que desarrolle. Un fundador clave puede protegerse contra esto haciendo que todos firmen acuerdos de “trabajo por contrato” que asignen dichos derechos a ese fundador, quien a su vez los asignará a la corporación una vez formada. ¿Cuántos equipos fundadores hacen esto? Casi ninguno. Consiga que la entidad esté en su lugar para capturar la propiedad intelectual de la empresa a medida que se desarrolla.

En segundo lugar, ¿cómo se forma un equipo fundador sin una estructura? Puede, por supuesto, pero es incómodo y termina teniendo que hacer promesas que deben tomarse con fe sobre lo que se dará o no a los miembros del equipo. Por otro lado, muchas startups han sido demandadas por un fundador que afirmó que se le prometió mucho más de lo que se le concedió cuando finalmente se formó la empresa. Como equipo, no se preparen para este tipo de demanda. Establezca la estructura con anticipación y ponga las cosas por escrito.

Si espera demasiado para configurar su estructura, se encontrará con trampas fiscales. Los fundadores normalmente trabajan por sudor y sudor es un bien sujeto a impuestos. Si espera hasta su primer evento de financiamiento antes de establecer la estructura, le da al IRS una medida por la cual colocar un número comparativamente grande en el valor de su capital de sudor y somete a los fundadores a riesgos fiscales innecesarios. Evite esto configurando temprano y usando acciones baratas para posicionar las cosas para el equipo fundador.

Finalmente, consiga un abogado de empresas emergentes competente para que le ayude o al menos revise la configuración propuesta. Haga esto desde el principio para ayudar a eliminar los problemas antes de que se agraven. Por ejemplo, muchos fundadores trabajarán en la luz de la luna mientras se aferran a trabajos de tiempo completo durante la fase de inicio temprano. Esto a menudo no plantea problemas especiales. A veces lo hace, sin embargo, y especialmente si la propiedad intelectual que se está desarrollando se superpone con la propiedad intelectual que posee un empleador del fundador del pluriempleo. Utilice un abogado para identificar y abordar estos problemas desde el principio. Es mucho más costoso solucionarlos más tarde.

2. Normalmente, opte por una corporación en lugar de una LLC.

La LLC es una magnífica invención legal moderna con una gran popularidad que se debe a que se ha convertido, para las entidades unipersonales (incluido el marido y la esposa), en el equivalente moderno de la propiedad unipersonal con un límite de responsabilidad limitada.

Sin embargo, cuando se mueve más allá de las LLC de un solo miembro, esencialmente tiene una estructura de estilo de sociedad con un límite de responsabilidad limitada.

La estructura de estilo de asociación no se adapta bien a las características comunes de una startup. Es un vehículo torpe para stock restringido y preferente. No admite el uso de opciones sobre acciones de incentivo. No se puede utilizar como vehículo de inversión para VC. Hay casos especiales en los que una LLC tiene sentido para una startup, pero estos son comparativamente pocos en número (por ejemplo, donde las asignaciones de impuestos especiales tienen sentido, donde es importante un interés solo en las ganancias, donde el traspaso de impuestos agrega valor). Trabaje con un abogado para ver si se aplica un caso especial. Si no es así, opte por una corporación.

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3. Tenga cuidado con Delaware.

Delaware ofrece pocas, si es que alguna, ventajas para una puesta en marcha en una etapa temprana. Los muchos elogios que los abogados de negocios cantan a Delaware están justificados para las grandes empresas públicas. Para las nuevas empresas, Delaware ofrece principalmente inconvenientes administrativos.

Algunas ventajas de Delaware desde el punto de vista de un grupo de información privilegiada: (1) puede hacer que un único director constituya la junta directiva completa sin importar cuán grande y compleja sea la configuración corporativa, lo que le da a un fundador dominante un vehículo para mantener todo cerrado (si esto se considera deseable); (2) puede prescindir de la votación acumulativa, dando influencia a los iniciados que quieren evitar que los accionistas minoritarios tengan representación en la junta; (3) puede escalonar la elección de directores si lo desea.

Delaware también es un estado eficiente para hacer presentaciones corporativas, como puede atestiguar cualquiera que se haya sentido frustrado por las demoras y los errores de algunas otras agencias estatales.

En el lado negativo, y esto es importante, Delaware permite a los accionistas preferentes que controlan la mayoría de las acciones con derecho a voto de la empresa vender o fusionar la empresa sin requerir el consentimiento de los accionistas comunes. Esto puede conducir fácilmente a una “aniquilación” de los fundadores a través de las preferencias de liquidación mantenidas por dichos accionistas mayoritarios.

También en el lado negativo, las startups en etapa temprana incurren en problemas administrativos y costos adicionales con una configuración de Delaware. Todavía tienen que pagar impuestos sobre los ingresos derivados de sus estados de origen. Tienen que calificar su corporación de Delaware como una “corporación extranjera” en sus estados de origen y pagar las tarifas de franquicia adicionales asociadas con ese proceso. Reciben facturas de impuestos de franquicia por decenas de miles de dólares y tienen que solicitar alivio según el método de valoración alternativo de Delaware. Ninguno de estos elementos constituye un problema aplastante. Cada uno es una molestia administrativa.

Mi consejo de años de experiencia trabajando con fundadores: manténgalo simple y omita Delaware a menos que haya alguna razón convincente para elegirlo; Si hay una buena razón, opte por Delaware, pero no se engañe creyendo que se ha ganado un premio especial por su puesta en marcha inicial.

4. Utilice acciones restringidas para fundadores en la mayoría de los casos.

Si un fundador obtiene acciones sin condiciones y luego se aleja de la empresa, ese fundador obtendrá una subvención de capital inesperada. Hay excepciones especiales, pero la regla para la mayoría de los fundadores debería ser otorgarles acciones restringidas, es decir, acciones que la empresa puede recomprar al costo en caso de que el fundador deje la empresa. Las acciones restringidas se encuentran en el corazón del concepto de equidad de sudor para los fundadores. Úselo para asegurarse de que los fundadores se ganen el sustento.

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5. Hacer elecciones 83 (b) oportunas.

Cuando se otorgan concesiones de acciones restringidas, casi siempre deben ir acompañadas de elecciones 83 (b) para evitar que surjan problemas fiscales potencialmente horribles para los fundadores. Esta elección fiscal especial se aplica a los casos en los que se poseen acciones pero se pueden perder. Debe hacerse dentro de los 30 días posteriores a la fecha de concesión, firmada por el beneficiario de las acciones y su cónyuge, y archivada con la declaración de impuestos del beneficiario para ese año.

6. Obtenga asignaciones de tecnología de todos los que ayudaron a desarrollar la propiedad intelectual.

Cuando se forma la startup, las subvenciones de acciones no deben hacerse solo para contribuciones en efectivo de los fundadores, sino también para asignaciones de tecnología, según corresponda a cualquier fundador que haya trabajado en asuntos relacionados con la propiedad intelectual antes de la formación. No los deje sueltos ni permita que se emitan acciones a los fundadores sin capturar todos los derechos de propiedad intelectual de la empresa.

Los fundadores a veces piensan que pueden mantener la propiedad intelectual en sus propias manos y licenciarla a la puesta en marcha. Esto no funciona. Por lo menos, la empresa normalmente no será financiable en tales casos. Las excepciones a esto son raras.

El resumen de la propiedad intelectual debe incluir no solo a los fundadores, sino a todos los consultores que trabajaron en asuntos relacionados con la propiedad intelectual antes de la formación de la empresa. Las nuevas empresas modernas a veces utilizan empresas de desarrollo en lugares como India para ayudar a acelerar el desarrollo de productos antes de la formación de la empresa. Si a estas empresas se les pagó por este trabajo, y si lo hicieron bajo contratos de trabajo por contrato, entonces quienquiera que tuviera el contrato con ellas puede ceder a la puesta en marcha los derechos ya capturados en los contratos de trabajo por contrato. Si no existieran acuerdos de trabajo por contrato, se debería otorgar una acción, una opción de compra de acciones o una garantía, o pagar otra contraprestación legal, a la empresa externa a cambio de los derechos de propiedad intelectual que posee.

Lo mismo es cierto para todos los contratistas o amigos que ayudaron con el desarrollo local. Las pequeñas subvenciones de opciones garantizarán que los derechos de propiedad intelectual se redondeen de todas las partes pertinentes. Estas subvenciones deben otorgarse en su totalidad o en parte para garantizar que exista la consideración adecuada para la asignación de PI realizada por los consultores.

7. Proteja la propiedad intelectual en el futuro.

Cuando se forma la startup, todos los empleados y contratistas que continúan trabajando para ella deben firmar acuerdos de confidencialidad y cesión de inventos o contratos de trabajo por contrato, según corresponda, para garantizar que toda la propiedad intelectual permanezca en la empresa.

A esas personas también se les debe prestar una consideración válida por sus esfuerzos. Si esto es en forma de compensación de capital, también debe ir acompañado de alguna forma de compensación en efectivo para evitar problemas fiscales que surjan de que el IRS coloque un alto valor en las acciones utilizando el valor razonable de los servicios como una medida de su valor. . Si el dinero en efectivo es un problema, los salarios se pueden diferir según corresponda hasta la primera financiación.

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8. Considere la posibilidad de presentar solicitudes de patente provisionales.

Muchas startups tienen una propiedad intelectual cuyo valor se perderá o se verá comprometido en gran medida una vez que se divulgue a los demás. En tales casos, consulte a un buen abogado de patentes para determinar una estrategia de patentes para proteger dicha propiedad intelectual. Si corresponde, presente patentes provisionales. Haga esto antes de hacer divulgaciones clave a los inversores, etc.

Si se deben realizar divulgaciones anticipadas, hágalo de forma incremental y solo bajo los términos de los acuerdos de no divulgación. En los casos en que los inversores se nieguen a firmar una nda (por ejemplo, con empresas de capital riesgo), no revele sus elementos confidenciales principales hasta que tenga las patentes provisionales en el archivo.

9. Establezca incentivos de equidad.

Con cualquier startup real, los incentivos de capital son el combustible que mantiene a un equipo en marcha. En el momento de la formación, adopte un plan de incentivos de equidad. Estos planes brindarán a la junta directiva una variedad de incentivos, que normalmente incluyen acciones restringidas, opciones de acciones de incentivo (ISO) y opciones no calificadas (NQO).

El stock restringido se usa generalmente para fundadores y personas muy clave. Los ISO se utilizan solo para empleados. Los NQO se pueden utilizar con cualquier empleado, consultor, miembro de la junta, director asesor u otra persona clave. Cada una de estas herramientas tiene un tratamiento fiscal diferente. Utilice un buen profesional para que le asesore al respecto.

Por supuesto, con todas las formas de acciones y opciones, se deben cumplir las leyes de valores federales y estatales. Utilice un buen abogado para hacer esto.

10. Financia la empresa de forma incremental.

Las nuevas empresas ingeniosas utilizarán estrategias de financiación mediante las cuales no necesariamente buscan grandes fondos de capital riesgo desde el principio. Por supuesto, algunas de las mejores empresas emergentes han necesitado una importante financiación de capital de riesgo al inicio y han logrado un éxito tremendo. La mayoría, sin embargo, se meterán en problemas si necesitan inyecciones de capital masivas desde el principio y, por lo tanto, se encontrarán con pocas opciones si dicho financiamiento no está disponible o si está disponible solo en términos opresivos.

Los mejores resultados para los fundadores se obtienen cuando han creado un valor significativo en la puesta en marcha antes de tener que buscar una financiación importante. El efecto de dilución es mucho menor y, a menudo, obtienen condiciones generales mucho mejores para su financiación.

Conclusión

Estos consejos sugieren elementos legales importantes que los fundadores deben tener en cuenta en su planificación estratégica más amplia.

Como fundador, debe trabajar en estrecha colaboración con un buen abogado de empresas emergentes para implementar los pasos correctamente. La autoayuda tiene su lugar en las pequeñas empresas, pero casi invariablemente se queda corta cuando se trata de los complejos problemas de configuración asociados con una startup. En esta área, consiga un buen abogado de empresas emergentes y hágalo bien.

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